Les unités de longueur

Les unités de longueur comme le mètre n’ont pas toujours été unifiées.

Au XVIIIe siècle, il existait de nombreuses unités de mesure en France, elles étaient souvent basées sur la morphologie humaine (le doigt, la palme, le pied, le pouce, la coudée, …).

Les mesures anciennesLa coudée (ici A), entre 45 cm et 55 cm.

l’empan entre le pouce et l’auriculaire (ici B)

environ 20 cm.

La paume (ici C) environ 7,6 cm.

Le doigt ou pouce (ici D) environ 1,9 cm

Le pied qui vaut 12 pouces (environ 32,36 cm)

La toise qui vaut 6 pieds (environ 194,15 cm)

 

quinePour construire des cathédrales ou des abbayes, les bâtisseurs utilisaient la quine, une canne graduée formée de cinq segments gradués (555 en graduations de 0,2257 cm chacune).

Mais ces unités n’étaient pas fixes, elles variaient, d’une région à une autre, et d’une profession à une autre (Le pouce ne représentait pas la même mesure que l’on soit en Bourgogne ou en Bretagne par exemple. La surface des planchers s’exprimait en pieds carrés et celle des tapis en aunes carrées).

Les conséquences, de ce manque d’unification des mesures de longueur sont multiples :

Fraudes, erreurs, difficultés de conversion.

Dès la révolution Française de 1789, les scientifiques et les hommes politiques ont souhaités établir une unité de longueur valable pour tous et en tout lieu (afin de s’affranchir des unités seigneuriales, ou des unités du roi). Le climat de réforme qui précéda la révolution, précipita la création d’une mesure unifiée de longueur : le mètre.

Pour que sa définition soit reconnu de tous, le choix s’est porté non plus sur la morphologie humaine par sur une dimension terrestre.

globe terrestre

Ainsi, le mètre, basé sur la circonférence de la terre,

vaut 1/20 000 000 d’un méridien

(le méridien est un cercle passant par les pôles).

 

 

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